¿Porque el clima se ha vuelto loco?


Lluvias casi bíblicas, olas de calor que no terminan, tornados que golpean en enjambres, Ha habido un cambio en el clima últimamente. ¿Qué es lo que está pasando?

El pronóstico del fin de semana para Nashville, Tennessee, indicaba de 40 a 80 milímetros de lluvia. Pero en la tarde del sábado 1 de mayo de 2010, algunas partes de la ciudad habían visto más de 120 milímetros, y la lluvia seguía cayendo.

El alcalde Karl Dean estaba en el Centro de Comunicaciones de Emergencia de la ciudad monitoreando los primeros reportes de inundaciones repentinas cuando algo en una pantalla de televisión le llamó la atención.

Era una toma en vivo de autos y camiones en la Interestatal 24 siendo inundados por un afluente del río Cumberland al sureste de la ciudad. Flotando junto a ellos en el carril lento había un edificio portátil de 40 pies de largo de la Escuela Cristiana Lighthouse.

“Tenemos un edificio que choca con los coches”, decía el presentador de televisión.

inundaciones en Nashville

Dean había estado en la “sala de guerra” durante horas. Pero cuando vio el edificio flotando por la autopista, dice, “me quedó muy claro la situación extrema que teníamos entre manos”.

Este fue un nuevo tipo de tormenta para Nashville. “Cayó más fuerte de lo que nunca había visto llover aquí”, dice Brad Paisley, el cantante de música country, que posee una granja en las afueras de la ciudad.

“¿Sabes que cuando estás en un centro comercial y llueve a cántaros, y piensas, le doy cinco minutos, y cuando amaina, corro a mi coche? Bueno, imagina que no se detuvo hasta el día siguiente.”

La corriente de chorro se había atascado sobre la ciudad, y una tormenta tras otra aspiraba el aire caliente y húmedo del Golfo de México, retumbando a cientos de millas al noreste, y vertiendo el agua en Nashville.

estrategia a las inundaciones en Nashville

El río Cumberland, que serpentea por el corazón de Nashville, empezó a subir el sábado por la mañana. En la compañía de barcazas Ingram, David Edgin, un ex capitán de remolque, tenía más de siete barcos y 70 barcazas en la vía fluvial.

Mientras la lluvia seguía cayendo, llamó al Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los EE.UU. para obtener su pronóstico de la altura del río. “Está volando nuestros modelos”, dijo el oficial de guardia.

“Nunca hemos visto nada como esto”. Edgin ordenó que todos los barcos de Ingram se amarren en lugares seguros a lo largo de la orilla del río. Resultó ser un movimiento inteligente.

Para el sábado por la noche, el Cumberland había subido al menos 15 pies, a 35 pies, y el cuerpo predijo que llegaría a la cima a los 42.

Pero la lluvia no paró el domingo, y el río no alcanzó la cima hasta el lunes, a 52 pies, 12 pies por encima de la etapa de inundación. Derramándose en las calles del centro de la ciudad, la inundación causó unos dos mil millones de dólares en daños.

Cuando salió el sol el lunes por la mañana, partes de Nashville habían visto más de 13 pulgadas de lluvia, cerca del doble del récord anterior de 6,6 pulgadas establecido durante el huracán Frederic en 1979.

La experiencia lo cambió. “Aquí en Nashville nuestro clima es manejable, normalmente”, dice. “Pero desde la inundación, nunca he dado por sentado la normalidad.”

El cambio climático y provoca inundaciones en todo el mundo

Ha habido un cambio en el clima. Los eventos extremos como la inundación de Nashville -descrita por los funcionarios como un acontecimiento único en el milenio- están ocurriendo con más frecuencia que antes.

Un mes antes de Nashville, lluvias torrenciales arrojaron 11 pulgadas de lluvia sobre Río de Janeiro en 24 horas, provocando deslizamientos de lodo que enterraron a cientos. Alrededor de tres meses después de Nashville, las lluvias récord en Pakistán provocaron inundaciones que afectaron a más de 20 millones de personas.

A finales de 2011, las inundaciones en Tailandia sumergieron cientos de fábricas cerca de Bangkok, creando una escasez mundial de discos duros para computadoras.

El calentamiento global provoca sequías

Y no son sólo las fuertes lluvias son las que están en los titulares. Durante la última década también hemos visto severas sequías en lugares como Texas, Australia y Rusia, así como en África Oriental, donde decenas de miles de personas se han refugiado en campamentos.

Mortales olas de calor han golpeado a Europa, y un número récord de tornados se han desgarrado a través de los Estados Unidos.

Las pérdidas ocasionadas por estos eventos ayudaron a que el costo de los desastres climáticos en 2011 se estime en 150.000 millones de dólares en todo el mundo, un salto de aproximadamente el 25 por ciento con respecto al año anterior.

En los Estados Unidos, el año pasado un récord de 14 eventos causaron mil millones de dólares o más de daños cada uno, superando con creces el récord anterior de nueve desastres de este tipo en 2008.

¿Porque el tiempo se esta volviendo “loco”?

¿Qué es lo que está sucediendo? ¿Son estos eventos extremos señales de un peligroso cambio en el clima de la Tierra provocado por el hombre? ¿O simplemente estamos pasando por una racha natural de mala suerte?

La respuesta corta es: probablemente ambas. Las principales fuerzas que han impulsado los recientes desastres han sido los ciclos climáticos naturales, especialmente El Niño y La Niña.

Los científicos han aprendido mucho durante las últimas décadas sobre cómo ese extraño balancín en el Pacífico ecuatorial afecta al clima en todo el mundo.

Durante un El Niño, una piscina gigante de agua caliente que normalmente se encuentra en el Pacífico central se eleva hacia el este hasta Sudamérica; durante un La Niña se encoge y se retira hacia el Pacífico occidental.

El calor y el vapor de agua que sale de la piscina caliente generan tormentas eléctricas tan poderosas y elevadas que su influencia se extiende desde los trópicos hasta las corrientes de chorro que soplan a través de las latitudes medias.

A medida que la piscina caliente se desplaza hacia adelante y hacia atrás a lo largo del Ecuador, las trayectorias ondulantes de las corrientes de chorro se desplazan hacia el norte y el sur, lo que cambia las rutas que siguen las tormentas a través de los continentes.

Un El Niño tiende a empujar las tormentas empapadas sobre el sur de los EE.UU. y el Perú mientras visita la sequía y el fuego en Australia.

En un La Niña las lluvias inundan Australia y fallan en el suroeste americano y en Texas, y en lugares aún más distantes como el este de África.

Esos resultados no son mecánicos e invariables; la atmósfera y el océano son fluidos caóticos, y otras oscilaciones influyen en el clima en un momento y lugar determinados.

Sin embargo, el Pacífico tropical es especialmente influyente, porque bombea mucho calor y vapor de agua a la atmósfera. Los extremos El Niño o La Niña preparan así el escenario para eventos extremos en otros lugares.

Relación entre calentamiento global e inundaciones

Pero los ciclos naturales no pueden por sí mismos explicar la reciente racha de desastres sin precedentes. Algo más está sucediendo también: La Tierra se calienta cada vez más, con una humedad significativamente mayor en la atmósfera.

Décadas de observaciones desde la cumbre de Mauna Loa en Hawai, así como de miles de otras estaciones meteorológicas, satélites, barcos, boyas, sondas de los océanos profundos y globos, muestran que una acumulación a largo plazo de gases de efecto invernadero en la atmósfera está atrapando el calor y calentando la tierra, los océanos y la atmósfera.

Aunque algunos lugares, en particular el Ártico, se están calentando más rápidamente que otros, la temperatura media de la superficie en todo el mundo ha aumentado casi un grado Fahrenheit en las últimas cuatro décadas.

En 2010 alcanzó los 58,12ºF, igualando el récord establecido en 2005.

A medida que los océanos se calientan, están emitiendo más vapor de agua. “Todo el mundo sabe que si se enciende el fuego de la estufa, se evapora el agua de una olla más rápidamente”, dice Jay Gulledge, científico principal del Centro de Soluciones Climáticas y Energéticas (C2ES), un centro de estudios en Arlington, Virginia.

Durante los últimos 25 años los satélites han medido un aumento promedio del 4 por ciento en el vapor de agua en la columna de aire. Cuanto más vapor de agua, mayor es el potencial de lluvias intensas.

Para finales de siglo, la temperatura media del mundo podría aumentar entre tres y ocho grados Fahrenheit, dependiendo en parte de la cantidad de carbono que emitamos de aquí a entonces.

Los científicos esperan que el clima cambie sustancialmente. Los patrones básicos de circulación se moverán hacia los polos, tal como lo hacen algunas plantas y animales cuando huyen (o se aprovechan) del calor en expansión.

El cinturón de lluvias tropicales ya se está ampliando, informan los climatólogos. Las zonas secas subtropicales están siendo empujadas hacia los polos, en regiones como el suroeste americano, el sur de Australia y el sur de Europa, haciendo que estas regiones sean cada vez más susceptibles a sequías prolongadas e intensas.

Más allá de los subtrópicos, en las latitudes medias, incluidas las 48 inferiores de los Estados Unidos, las trayectorias de las tormentas también se están desplazando hacia el polo, una tendencia a largo plazo que se superpone a las fluctuaciones anuales desencadenadas por La Niña o El Niño.

Uno de los mayores comodines de nuestro futuro climático es el Océano Ártico, que ha perdido el 40 por ciento de su hielo marino de verano desde la década de 1980.

Las temperaturas otoñales en lo que ahora es un océano abierto han aumentado de 3,6 a 9°F, ya que el agua oscura absorbe la luz solar que el hielo una vez rebotó en el espacio.

Nuevas evidencias sugieren que el calentamiento está alterando la corriente de chorro polar, añadiendo vagos meandros norte-sur a su camino alrededor del planeta, lo que podría ayudar a explicar por qué América del Norte fue tan cálida el invierno pasado y Europa tan fría.

Serpenteando más al norte de lo normal hacia Canadá, la corriente de chorro trajo consigo aire caliente; sumergiéndose mucho más al sur sobre Europa, trajo vientos fríos y nieve a esa región.

En el invierno de 2010-11 fue el este de América del Norte el que recibió fuertes nevadas. Debido a que los meandros se mueven todos los años, el clima extremo también puede.

Como calentamiento global genera mas tornados y mas fuertes

Cuando se trata de tormentas individuales, los científicos están aún menos seguros del efecto que podría tener el calentamiento global.

En teoría, el vapor de agua adicional en la atmósfera debería bombear calor a las grandes tormentas como huracanes y tifones, añadiendo flotabilidad que hace que crezcan en tamaño y potencia.

Algunos modelos han predicho que el calentamiento global podría aumentar la fuerza media de los huracanes y tifones entre un 2 y un 11 por ciento para el 2100.

Pero el jurado aún no sabe si ya se ha producido algún aumento. Y los mismos modelos que predicen huracanes más grandes también dicen que podríamos tener menos en el futuro.

La imagen es más oscura con los tornados. Una atmósfera más caliente y húmeda debería promover tormentas más severas, pero también podría reducir la cizalladura del viento necesaria para que esas tormentas desoven.

Se están reportando más tornados en los Estados Unidos, pero hay más gente buscándolos con mejores instrumentos y no ha habido un incremento documentado en el último medio siglo en el número de tornados severos.

La primavera de 2011 fue una de las peores temporadas de tornados en la historia de EE.UU., con monstruosos tornados rugiendo a través de Tuscaloosa, Alabama, y Joplin, Missouri.

En el caso de algunos extremos climáticos, dicen que , la conexión es bastante clara. Cuanto más caliente es la atmósfera, más posibilidades hay de que se produzcan olas de calor sin precedentes.

En los EE.UU. se están estableciendo récords de alta temperatura estos días con el doble de frecuencia que los de baja temperatura; alrededor del mundo 19 países establecieron récords nacionales en 2010.

A medida que la humedad en la atmósfera ha aumentado, las precipitaciones se han intensificado.

La cantidad de lluvia que cae en los aguaceros intensos -el uno por ciento más fuerte de los eventos de lluvia- ha aumentado en casi un 20 por ciento durante el último siglo en los Estados Unidos.

“Una tormenta determinada está produciendo más lluvia ahora que hace 30 o 40 años”, dice Gerald Meehl, científico principal del Centro Nacional de Investigación Atmosférica en Boulder, Colorado. El calentamiento global, dice, ha cambiado las probabilidades de un clima extremo.

El aumento de los costos y la frecuencia de los desastres naturales sólo se puede atribuir en parte al clima. Los desastres también están aumentando porque más personas se encuentran en peligro.

En estados como Texas, Arizona y California, la construcción de vecindarios en antiguos bosques ha expuesto más propiedades a los incendios forestales, al igual que el desarrollo costero en estados como Florida, Carolina del Norte y Maryland ha expuesto costosas casas de playa y hoteles a huracanes y otras tormentas.

Al mismo tiempo, el rápido crecimiento de las megalópolis en los países en desarrollo de Asia y África ha hecho que millones de personas sean más vulnerables a las olas de calor y las inundaciones.

En lugar de defenderse contra el cambio climático, muchas comunidades parecen estar liderando con su barbilla.

“Algo ha salido mal”, dice el climatólogo Michael Oppenheimer, de la Universidad de Princeton, que ayudó a escribir un informe reciente sobre el clima extremo para el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático. “Para decirlo sin rodeos, estamos haciendo un pésimo trabajo para mantenernos al día con los desastres”.

La importancia económica de esto no se ha perdido en la industria de los seguros. Las pérdidas aseguradas por desastres naturales en los EE.UU. el año pasado totalizaron casi 36.000 millones de dólares, un 50 por ciento más que el promedio de la década anterior.

“Ya sea que se trate de la ‘nueva normalidad’ o no, la industria ve un patrón de pérdidas que es extraordinario”, dice Frank Nutter de la Asociación de Reaseguros de América. “El pasado no es un prólogo al tipo de clima que estamos a punto de ver.”

En Florida, donde los huracanes, los incendios forestales y las sequías suponen enormes riesgos para las aseguradoras, varias empresas nacionales han dejado de suscribir nuevas pólizas o se han retirado de otras maneras.

Temen otro desastre como el huracán Andrew en 1992, que le costó a la industria unos 25.000 millones de dólares. Para llenar el vacío, han surgido pequeñas empresas en todo el estado, y en 2002 el gobierno estatal creó la Citizens Property Insurance Corporation, que se ha convertido en el mayor proveedor de seguros para propietarios de viviendas de Florida.

Aún no está claro si este nuevo sistema tiene los recursos para sobrevivir a una gran tormenta, dice Nutter. “Es un experimento no probado. No han tenido un huracán importante allí desde 2005”.

Mientras tanto, algunos gobiernos han tomado pequeñas pero importantes medidas para prepararse mejor para el clima extremo. Una excepcional ola de calor en Europa en 2003 se cobró por lo menos 35.000 vidas; un análisis posterior determinó que el cambio climático había duplicado las probabilidades de tal desastre.

Posteriormente, las ciudades francesas establecieron refugios con aire acondicionado e identificaron a las personas mayores que necesitarían transporte para llegar a los refugios. Cuando otra ola de calor azotó a Francia en 2006, la tasa de mortalidad fue dos tercios más baja.

Del mismo modo, después de que una tormenta tropical matara hasta 500.000 personas en Bangladesh en 1970, el gobierno de ese país desarrolló un sistema de alerta temprana y construyó refugios básicos de hormigón para las familias evacuadas. Cuando los ciclones azotan hoy en día, la cuenta de muertos se mantiene en miles.

Los desastres climáticos son como los ataques cardíacos, dice Jay Gulledge. Cuando su médico le aconseja cómo evitar un ataque al corazón, no le dice: “Bueno, tienes que hacer ejercicio, pero está bien seguir fumando”, dice.

El enfoque inteligente para el clima extremo es atacar todos los factores de riesgo, diseñando cultivos que puedan sobrevivir a la sequía, edificios que puedan resistir inundaciones y vientos fuertes, políticas que desalienten a la gente de construir en lugares peligrosos y, por supuesto, reduciendo las emisiones de gases de efecto invernadero.

“Sabemos que el calentamiento de la superficie de la Tierra está poniendo más humedad en la atmósfera. Lo hemos medido. Los satélites lo ven”, dice Gulledge. Así que las posibilidades de clima extremo no van a ninguna parte más que a aumentar.

Necesitamos enfrentar esa realidad, dice Oppenheimer, y hacer las cosas que sabemos que pueden salvar vidas y dinero. “No tenemos que quedarnos ahí parados y aceptarlo”.

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