Agotamiento de la capa de ozono

Durante los últimos 30 años, los seres humanos han avanzado en detener el daño a la capa de ozono al frenar el uso de ciertos productos químicos. 

Pero queda mucho por hacer para proteger y restaurar el escudo atmosférico que se encuentra en la estratosfera a unas 9 a 18 millas (15 a 30 kilómetros) sobre la superficie de la Tierra.

El ozono atmosférico absorbe la radiación ultravioleta (UV) del sol, particularmente los dañinos rayos UVB. 

La exposición a la radiación UVB está relacionada con un mayor riesgo de cáncer de piel y cataratas, así como con daños a las plantas y los ecosistemas marinos.

 El ozono atmosférico a veces se etiqueta como el ozono “bueno”, debido a su función protectora, y no debe confundirse con el ozono “malo” troposférico o del nivel del suelo, un componente clave de la contaminación del aire que está relacionado con enfermedades respiratorias.

El ozono (O 3 ) es un gas altamente reactivo cuyas moléculas están compuestas por tres átomos de oxígeno. 

Su concentración en la atmósfera fluctúa naturalmente según las estaciones y latitudes, pero en general era estable cuando comenzaron las mediciones globales en 1957 . 

Una investigación pionera en los años setenta y ochenta reveló signos de problemas.

Amenazas de ozono y ‘el agujero’

En 1974, Mario Molina y Sherwood Rowland , dos químicos de la Universidad de California en Irvine, publicaron un artículo en Nature que detalla las amenazas a la capa de ozono por los gases de clorofluorocarbono (CFC). 

En ese momento, los CFC se usaban comúnmente en aerosoles y como refrigerantes en muchos refrigeradores. 

Cuando llegan a la estratosfera, los rayos ultravioleta del sol descomponen los CFC en sustancias que incluyen cloro.

La investigación pionera, por la que fueron galardonados con el Premio Nobel de Química de 1995 , concluyó que la atmósfera tenía una “capacidad finita para absorber átomos de cloro” en la estratosfera.

Un átomo de cloro puede destruir más de 100.000 moléculas de ozono, según la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU., Erradicando el ozono mucho más rápido de lo que puede ser reemplazado.

El trabajo de Molina y Rowland recibió una validación sorprendente en 1985, cuando un equipo de científicos ingleses encontró un agujero en la capa de ozono sobre la Antártida que luego se vinculó a los CFC. 

El “agujero” es en realidad un área de la estratosfera con concentraciones extremadamente bajas de ozono que se repite cada año al comienzo de la primavera del hemisferio sur (agosto a octubre).

 La primavera trae la luz del sol, que libera cloro a las nubes estratosféricas.

El estado actual de la capa de ozono

El reconocimiento de los efectos nocivos de los CFC y otras sustancias que agotan la capa de ozono condujo al Protocolo de Montreal sobre sustancias que agotan la capa de ozono en 1987, un acuerdo histórico para eliminar esas sustancias que ha sido ratificado por los 197 países miembros de la ONU. 

Sin el pacto, Estados Unidos habría visto 280 millones de casos adicionales de cáncer de piel, 1,5 millones de muertes por cáncer de piel y 45 millones de cataratas, y el mundo estaría al menos un 25 por ciento más caliente.

Más de 30 años después del Protocolo de Montreal, los científicos de la NASA documentaron la primera prueba directa de que el ozono antártico se está recuperando debido a la eliminación de CFC: el agotamiento del ozono en la región ha disminuido un 20 por ciento desde 2005.

Y a fines de 2018, los Estados Unidos Las naciones confirmaron en una evaluación científica que la capa de ozono se está recuperando, proyectando que se curará completamente en el hemisferio norte (no polar) para la década de 2030, seguido por el hemisferio sur en la década de 2050 y las regiones polares para 2060.

El monitoreo de la capa de ozono continúa y se está descubriendo que la recuperación puede no ser tan sencilla como se esperaba. 

Un estudio realizado a principios de 2018 descubrió que el ozono en la estratosfera inferior se ha reducido de forma inesperada e inexplicable desde 1998 , mientras que otro señaló posibles violaciones en curso del pacto de Montreal.

El mundo aún no está claro en lo que respecta a los gases nocivos de los refrigerantes. Algunos hidroclorofluorocarbonos (HCFC), sustitutos de transición que son menos dañinos pero aún dañinos para el ozono, todavía se utilizan. 

Los países en desarrollo necesitan financiación del Fondo Multilateral del Protocolo de Montreal para eliminar el refrigerante R-22, el más utilizado de ellos. 

Nuevos refrigerantes

La próxima generación de refrigerantes, los hidrofluorocarbonos (HFC), no agotan el ozono, pero son poderosos gases de efecto invernadero que atrapan el calor y contribuyen al cambio climático .

Aunque los HFC representan una pequeña fracción de las emisiones en comparación con el dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero , su efecto de calentamiento del planeta impulsó una adición al Protocolo de Montreal, la Enmienda de Kigali , en 2016.

La enmienda, que entró en vigor en enero de 2019, tiene como objetivo reducir el uso de HFC en más del 80 por ciento durante las próximas tres décadas. 

Mientras tanto, las empresas y los científicos están trabajando en alternativas respetuosas con el clima, incluidos nuevos refrigerantes y tecnologías que reducen o eliminan la dependencia de los productos químicos.

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